Usos Médicos de la Marihuana

El notable aumento del uso de la marihuana con fines medicinales y su legalización ha fomentado su estudio entre investigadores con la finalidad conocer el mecanismo mediante el cual los químicos de la planta protegen las células.

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Imagen vía flickr

El caso informado ampliamente de Charlotte Figi, un niño cuyas convulsiones casi constantes fueron reducidas drásticamente con el cannabidiol, un ingrediente de la marihuana, ha ayudado a desencadenar una demanda entre las familias de los Estados Unidos quienes buscan un tratamiento similar para sus niños con trastornos convulsivos.

Hace unos años Edward Maa, jefe del Programa de Epilepsia Integral en Denver Health, encuestó a sus pacientes sobre los tratamientos alternativos que llevaban para controlar los ataques de epilepsia, Maa descubrió que más de un tercio usaban marihuana para tratar de controlar las convulsiones. Hoy día Maa monitorea a 150 pacientes con epilepsia a quienes les dieron un producto derivado de la misma cepa de marihuana que Figi utiliza. En el transcurso de un año, tiene la intención de comparar la dosis, la actividad convulsiva y los efectos secundarios, así como las características del paciente, para ver si los patrones sugieren que el fármaco es eficaz, o no, en situaciones particulares.

Aunque el gobierno todavía clasifica a la marihuana como una droga de Clase I “sin uso médico aceptado actualmente”, 23 estados y el Distrito de Columbia permiten su uso para el tratamiento de algunos problemas médicos como dolor, náuseas y glaucoma. Recientes investigaciones sugieren que los cannabinoides pueden tener usos medicinales más allá de los aprobados, los cannabinoides podrían proteger al cerebro de los efectos del trauma, aliviar los espasmos de la esclerosis múltiple y reducir los ataques epilépticos, más trabajos preliminares indican que también pueden retardar el crecimiento de los tumores y reducir el daño cerebral causado por la enfermedad de Alzheimer.

La marihuana y el cerebro.

Imagen de Wikimedia
Imagen vía Wikipedia

A finales de 1980 y principios de 1990 los científicos comenzaron a identificar y mapear dos grupos de moléculas, conocidas como receptores, en el sistema nervioso central y el sistema inmune que ayudan a los cannabinoides a unirse a las células. El receptor CB1, el más común de los dos receptores principales, está ampliamente distribuido en el cerebro con altas concentraciones en la corteza y el hipocampo (una región importante para la formación de nuevos recuerdos). Los receptores CB1 también se encuentran en partes del cerebro implicadas en la percepción del dolor. Hay bajos niveles de CB1 en el tronco cerebral, donde se regulan las funciones cardíacas y respiratorias; su escasez relativa en esta región puede explicar por qué, a diferencia de los opiáceos, incluso fuertes dosis de cannabinoides no plantean amenazas graves al corazón o de su capacidad de respirar. El receptor CB2, el otro receptor cannabinoide principal, se encuentra mayormente en el sistema inmunológico, la presencia de este receptor interesa mucho a los científicos porque el sistema inmune desencadena la inflamación, y los estudios muestran que la marihuana puede tener un efecto anti-inflamatorio.

En el cerebro cuando el tetrahidrocannabinol (THC), componente psicoactivo de la marihuana, enlaza con el receptor CB1 se ralentiza o bloquea la liberación de una serie de neurotransmisores, incluyendo glutamato y dopamina, el resultado es el efecto “high” por el que la marihuana es más conocida junto con el deterioro temporal de la memoria a corto plazo. Otros dos efectos bien conocidos de la vinculación THC- CB1 son la estimulación del apetito, una gran ayuda para los pacientes con SIDA y otros que necesitan mantener el peso corporal, y la supresión de las náuseas, un beneficio para algunos pacientes con cáncer que reciben quimioterapia. También se ha demostrado que el THC altera la transmisión de señales de dolor.

Investigaciones recientes sugieren que el THC puede proteger a las neuronas de un trauma. El traumatólogo David Plurad y sus colegas realizaron un estudio retrospectivo de 446 casos de lesiones cerebrales traumáticas (TBI) tratados en el Harbor-UCLA Medical Center a partir de enero de 2010 hasta diciembre de 2012. Su estudio, publicado en la revista American Surgeon, encontró que 82 de esos pacientes dieron positivo para el THC y dos de ellos murieron, lo que daba una tasa de mortalidad de 2.4 por ciento. La tasa de mortalidad entre los 364 pacientes que no tenían THC en su sistema fue del 11,5 por ciento, casi cinco veces más alto. Aunque los mecanismos no se entienden completamente, la investigación anterior sugiere que tanto el THC y el cannabidiol pueden aumentar el flujo sanguíneo en el cerebro suministrando el oxígeno necesario así como nutrientes a las neuronas en peligro de extinción. Debido a que inhiben el glutamato, también pueden prevenir los efectos tóxicos que se producen después de un traumatismo cerebral.

La industria farmacéutica y la marihuana.

Imagen de Wikipedia
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Como era de esperarse, compañías farmacéuticas ya están en la búsqueda de fármacos derivados de la marihuana, trabajando en los compuestos que reflejan los beneficios sin los problemas cognitivos. GW Pharmaceuticals, una empresa británica, ha desarrollado dos drogas derivadas de la marihuana, Epidiolex y Sativex. Epidiolex, una forma purificada de cannabidiol, está destinado a tratar las convulsiones y se está probando en un ensayo clínico internacional liderado por la Universidad de California en San Francisco. Sativex, un spray bucal que contiene THC y cannabidiol, está aprobado en Canadá y varios países, pero no los EE.UU., sirve en el tratamiento de la espasticidad muscular en la esclerosis múltiple, también se está probando como tratamiento del dolor.

Además de estas condiciones, estudios publicados en 2014 sugieren que los cannabinoides podrían eventualmente desempeñar un papel útil en el tratamiento de otros tres tipos de la enfermedad. Después de la inducción de tumores de cáncer de mama humanos en ratones, los investigadores en el Reino Unido encontraron que podían reducir los tumores mediante la administración de THC. El producto químico puede interrumpir el crecimiento de células de cáncer ya que se une a los receptores CB2, que son mucho más abundantes en las células cancerosas que en las sanas. En la Universidad de Carolina del Sur, un equipo descubrió que el THC podría reducir la inflamación asociada con enfermedades autoinmunes mediante la supresión de la actividad de ciertos genes implicados en la respuesta inmune. Y en la Universidad del Sur de Florida, los investigadores que trabajan con células en un laboratorio mostraron que concentraciones extremadamente bajas de THC podría reducir la producción de beta-amiloide, la proteína que forma la placa abundante en el cerebro de pacientes con Alzheimer.

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