La Depresión Encoge el Cerebro

Un estudio internacional, que reunió los esfuerzos de 15 institutos de investigación de los EE.UU., Reino Unido y Australia reveló que la depresión recurrente encoge el hipocampo, el llamado centro emocional del cerebro.

Imagen vía flickr: https://flic.kr/p/4PoT5y
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El Trastorno Depresivo Mayor (MDD por sus siglas en inglés) es una enfermedad psiquiátrica muy común y se encuentra entre las principales causas de discapacidad en todo el mundo. Los estudios de las últimas décadas mostraban una relación entre el sistema límbico y la depresión sin embargo un estudio mundial publicado el pasado 30 de junio en Molecular Psychiatry finalmente ha demostrado que el daño cerebral es una consecuencia de la depresión recurrente y no una condición o un factor predisponente. “Este estudio confirma, en una muestra muy grande, un hallazgo que ha sido reportado en bastantes ocasiones, el hecho de que el hipocampo es particularmente vulnerable a la depresión”, dijo Philip Mitchell, director de la Escuela de Psiquiatría de la Universidad del Sur de Nueva Gales, Australia, quien participó en la investigación.

El hipocampo está involucrado en los procesos de memoria a corto y largo plazo, además de ser la estructura fundamental para el almacenamiento de la memoria explícita;  también es responsable de la formación de nuevos recuerdos y la conexión de las emociones a esas memorias. Debido a que el hipocampo desempeña un papel tan importante en el funcionamiento del cerebro su daño podría generar graves consecuencias.

Imagen vía flickr: https://flic.kr/p/nXKtoo
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“Todo sentido de sí mismo depende de la comprensión continua de quién eres, la memoria no sólo abarca conocimientos cotidianos cómo hacer un Sudoku o recordar una contraseña, se trata de todo el concepto que tenemos de nosotros mismos”, dijo el profesor Ian Hickie, de la Universidad de Sydney que dirigió la parte australiana del estudio. “Al reducir el hipocampo, no sólo cambia la memoria, cambian todo tipo de conductas asociadas con ella, por lo que la reducción se asocia con una pérdida de la función”, añade Hickie.

El equipo de investigación utilizó los datos clínicos e imágenes de resonancia magnética de 1.728 personas con Trastorno Depresivo Mayor y de 7.199 individuos sanos. Los científicos encontraron que las personas que tenían un hipocampo más pequeño sufrían de episodios recurrentes de depresión o su depresión llegó a una edad temprana (antes de los 21 años). Estas personas representan el 65 por ciento del grupo de estudio con depresión.

Hickie menciona que los resultados del estudio sugieren que la depresión crónica es lo que afecta el tamaño del hipocampo, “Aquellos que sólo alguna vez han tenido un episodio de depresión no tienen un hipocampo más pequeño, por lo que no es un factor de predisposición, sino una consecuencia de la depresión recurrente o crónica”, Hickie agregó que “mientras más episodios de depresión tenga una persona, mayor es la reducción en el tamaño de su hipocampo.”

Imagen vía Flickr: https://flic.kr/p/off1YF
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Los hallazgos de este estudio enfatizan la importancia del tratamiento temprano de la depresión, especialmente en adolescentes y adultos jóvenes. “La depresión recurrente o persistente hace más daño al hipocampo cuanto más se deja sin tratar,” dijo Hickie, destacando que la identificación y el tratamiento de la depresión tan pronto como se produce es esencial para prevenir el daño cerebral.

El equipo de investigación también afirmó que algunas pruebas indican que el daño causado al cerebro por la depresión podría ser reversible con el tratamiento adecuado.

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