AUTISMO: ¿Súper Capacidad o Discapacidad?

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Imagina que vienes de otro planeta donde todo es un poco más obscuro, quieto y tranquilo y te piden encarnar y nacer en el cuerpo de un habitante en otro mundo, un mundo extraño donde se vive con una sobrecarga sensorial ineludible que sería desconcertante para tí que eres un visitante de otro mundo. En este planeta extraño los ojos de tu madre parpadean como una luz de estrobo y la voz de tu padre te suena como un gruñente martillo neumático. ¿Y que habría en relación con el afecto y las caricias? Un bombardeo caótico indescifrable, una cacofonía de datos crudos sin filtrar.

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Así más o menos es el mundo para un autista.

Y sólo para sobrevivir necesitarías volverte un experto en detectar cualquier patrón que puedas encontrar entre tanto opresivo y horrible ruido. Para mantenerte sano tendrías que tratar de tener el mayor control posible y desarrollar un rígido enfoque en el detalle, la rutina y la repetición. Sistemas en los que se pudiera uno mover de forma predecible serían mucho más atractivos que los seres humanos con su tendencia a mistificar y sus inconsistentes demandas de la mano de su comportamiento al azar.

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Esto es lo que dicen el neurocientífico Henry Markram y su esposa Kamila en relación al autismo. El mismo Markram es padre de un niño autista de nombre Kai. Ellos lo llaman el síndrome del “mundo intenso”.

La idea generalizada y aceptada comúnmente es la de que el comportamiento de un autista es debido a un déficit cognitivo, pero según los Markram es todo lo contrario: ellos absorben mucho y aprenden muy rápido. Y aunque ellos parezcan estar privados de emoción en realidad se encuentran abrumados no sólo por sus propias emociones sino también por las de los demás.

Es decir, no estaríamos hablando de una falta de empatía como causa de su auto aislamiento como se cree, sino de que las dificultades sociales y comportamiento extraño de un autista serían el resultado de tratar de hacer frente a un mundo que es demasiado para ellos. No un déficit cognitivo ó en la memoria, emociones y sensaciones sino en realidad un exceso.

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El término empatía cognitiva o “teoría de la mente” se usa para describir a los autistas en el sentido de que según experimentos se ha encontrado que tienen una dificultad cognitiva en ponerse en “los zapatos del otro”. Sin embargo existe otra forma de empatía llamada empatía afectiva para diferenciarlos. Y esto es muy importante ya que la empatía cognitiva hace mención de que debido a cierta “ignorancia” el niño autista no muestra empatía más no por falta de reacciones afectivas.

Las 2 formas de empatía están contenidas en una misma palabra y gracias a esto la idea de que la gente autista carece de empatía se ha generalizado.

Henry Malkram junto con su esposa iniciaron una investigación con ratones a los que se les suministró en su período prenatal una droga para epilepsia llamada acido valpróico (AVP). Igual que otras ratas “autistas”, las ratas tratadas con AVP mostraron un comportamiento social extraño y un incremento en comportamiento repetitivo como por ejemplo un auto aseo excesivo.

Una célula normal tiene conexiones con otras 10 células, las células tratadas con AVP tuvieron 20 conexiones. Y no se encontró ningún déficit en la respuesta de estas células sino una hiperactividad. Una mayor capacidad de respuesta y una red mejor conectada aprende más rápido. Hay otra imporante diferencia éntre las ratas AVP y las normales: las AVP mostraron mayores niveles de ansiedad que las normales. El condicionamiento hacia el miedo fue amplificado; desarrollaron un miedo no solo a cierto estímulo como a un tono de sonido sino a todo lo que se le relacionara como color y olor. Se encontró una hiperactividad en la respuesta celular al nivel de la amígdala y en la corteza.

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La hiper respuesta sensorial, emocional y en la memoria podrían explicar tanto los talentos de un autista como sus desventajas. Aprenden muy rápido aunque con mucho miedo e irreversiblemente y por lo tanto son el resultado de una sobrecarga de información, según los Markram.

Kamila , esposa de Henry Markram lo compara con la sensación de estar sin haber dormido, tener una descompensación en el horario como la sufrida en el jet lag y tener una cruda de alcohol; si no has dormido por una noche ó dos todo molesta como la luz, el ruido y lo único que uno desea es emprender la retirada.

A diferencia de los adultos, los bebés no pueden emprender la huída y su única opción es llorar y hacer berrinche. Y en el caso de los niños autistas hay una tendencia a deleitarse en patrones y lo predecible para hallar sentido en el caos.

Al mismo tiempo si los niños no autistas se hunden en sí mismos para tratar de hacer frente a una situación de mucho estrés, ellos se perderían de los que es conocido como “período sensitivo” una fase en la que el cerebro es particularmente sensible y en la que se asimila rápidamente. El aprendizaje de una lengua es un ejemplo clásico: si los bebés no son expuestos al habla durante sus primeros 3 años, sus habilidades verbales pueden sufrir de un cierto retraso permanente.

Esto tiene profundas implicaciones para un niño autista. SI un niño autista se hunde demasiado en sí mismo provocaría dificultades en su aprendizaje del lenguaje y relaciones sociales. Como ya mencionamos, estas dificultades no vendrían por algún tipo de daño cerebral sino porque información importante sería ahogada por el ruido o se perdería en los intentos por escapar del caos.

El síndrome del “mundo intenso” nos trae a la mente similitudes con niños no autistas que han sido víctimas de algún tipo de abuso o que fueron abandonados. Niños severamente maltratados frecuentemente tienen comportamiento muy rebelde o evitan el contacto visual y tienen problemas sociales tal como los niños autistas.

Escalas diferentes del mismo problema.

Un tratamiento temprano y adecuado para reducir o moderar la intensidad del medio ambiente en el que se desarrolla un niño autista podría permitir que sus talentos se mantuvieran protegidos mientras que sus “desventajas” serían mitigadas o posiblemente evitadas.

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Nótese que a  cualquier nivel un medio ambiente adecuado es fundamental para el desarrollo de un individuo.

Uno de los descubrimientos más importantes es el hallazgo de un anormal crecimiento en el cerebro particularmente en la corteza cerebral, específicamente en un exceso de unos circuitos llamados mini-columnas los cuales son algo así como micro procesadores. Éstos hallazgos también se hicieron en autopsias hechas a científicos que fueron considerados “normales” o no autistas sugiriendo esto que este tipo de organización cerebral puede aparecer sin el ingrediente de los problemas sociales y al lado de una inteligencia excepcional. Las ratas AVP también mostraron este exceso.

Tal como un motor de alto rendimiento, el cerebro autista funciona bien bajo específicas condiciones. Y bajo esas condiciones este tipo de máquinas pueden superar a las otras, como un Ferrari comparado con un Ford.

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Laurent Mottron profesor de psiquiatría y cabeza de la investigación del autismo en la Universidad de Montreal propuso que el autismo está relacionado con lo que él llama “funcionamiento perceptual mejorado” , aunque él como otros expertos vieron esto como consecuencia de un déficit. Sin embargo investigaciones posteriores le llevaron a considerar este supuesto como incorrecto.

Sus estudios junto con los de otros mostraron un rendimiento superior en gente autista no solo en tareas sensoriales de “bajo nivel” como en una mejor detección en el tono musical y una mayor habilidad para percibir cierta información visual, sino también en tareas cognitivas como encontrar patrones en pruebas visuales de IQ.

El “genio autista” se ha vuelto un estereotipo de Silicon Valley. Por ejemplo la firma alemana de software SAP anunció planes para contratar 650 personas autistas por sus excepcionales habilidades al jugar con sistemas, patrones y estructuras.

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Priscila Gilman, madre de un niño autista comenta que la teoría del “mundo intensto” explicaría cosas extrañas en su hijo Benjamin como que el hecho de que él en ciertas ocasiones dice “mami , estás hablando en clave D mayor, ¿podrías hablar en clave C? Es más fácil para mi entender y poner atención”.

Debido a que Benjamin tiene entrenamiento musical y un alto IQ le es posible usar su propio sentido de “tono absoluto”-la habilidad de nombrar un tono musical sin la necesidad de escuchar otro para comparar-para definir algún tipo de problema o necesidad que él pudiera tener. Desafortunadamente mucha gente autista no puede verbalizar sus necesidades como Benjamin al carecer de una adecuada formación.

Kai también es muy sensible a la entonación vocal y nos cuenta que tiene a una maestra preferida sobre los demás ya que ella habla “suave” incluso cuando ella está disgustada.

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Si el autismo resulta ser consecuencia de una hipersensibildad del cerebro , entonces  los cerebros mas sensibles serían de hecho los más propensos a una especie de discapacidad causada por el tipo de mundo en el que vivimos.

Sin embargo investigadores como Matthew Belmonte afiliados al Groden Center en Rhode Island creen que la teoría del “mundo intenso sólo aplicaría para ciertos tipos de autismo.

El enfoque conductual que es más popular- Análisis de Comportamiento Aplicado-recompensa la adaptación del niño autista al llamado comportamiento “normal” en lugar de buscar entender qué motiva las acciones autistas y atacar estas consecuencias negativas desde su origen.

En resumen, la gente autista siente mucho y percibe mucho.

Estas investigaciones arrojan luz para los autistas y sus padres ya que se les ha tenido estigmatizados como “discapacitados” en el sentido que comúnmente se tiene de esta palabra.

Si el “mundo intenso” resulta correcto, todos tendremos que repensar sobre el autismo e incluso sobre las reacciones típicas de la persona común en nuestra sociedad ante la sobresaturación de información endémica en la sociedad moderna.

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Este artículo está basado en una publicación hecha en MATTER que fue escrita por Maia Szalavitz: https://medium.com/matter/70c3d64ff221

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